Walter Cunningham, astronauta retirado de la NASA y piloto del primer vuelo tripulado del programa Apolo de la agencia espacial, falleció este martes a los 90 años, informó la NASA.

Cunningham fue uno de los primeros miembros del programa de vuelos espaciales tripulados de la NASA: fue miembro de su tercera promoción de astronautas, al incorporarse a la agencia en 1963. Fue seleccionado para pilotar el Apolo 7, la primera misión tripulada del programa que llevó por primera vez a los humanos a la Luna.

“Nos gustaría expresar nuestro inmenso orgullo por la vida que disfrutó y nuestra profunda gratitud por el hombre que fue: patriota, explorador, piloto, astronauta, esposo, hermano y padre”, señaló la familia Cunningham en un comunicado que compartió la NASA. “El mundo ha perdido a otro verdadero héroe, y lo extrañaremos mucho”.

La misión Apolo 7 se lanzó en 1968 y duró aproximadamente 11 días, enviando la tripulación en un viaje en órbita que equivalía a un vuelo de prueba que podría demostrar la capacidad de la cápsula Apolo para reunirse con otra nave espacial en órbita y allanar el camino para futuras exploraciones más profundas en el espacio. También fue conocida por lograr la primera transmisión televisiva en directo de estadounidenses desde el espacio, según la NASA.

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